¿Nos podría ayudar las mutaciones del virus? (Foto: iStock)

Cuando la Covid-19 comenzó a extenderse por todo el mundo, David Montefiori se preguntó cómo podría estar cambiando el virus mortal detrás de la pandemia a medida de que pasa de una persona a otra.

Montefiori es un virólogo que ha pasado gran parte de su carrera estudiando cómo las mutaciones fortuitas en el VIH lo ayudan a evadir el sistema inmunológico. En marzo, Montefiori –quien dirige un laboratorio de investigación de vacunas contra el SIDA en la Universidad de Duke en Durham, Carolina del Norte– se puso en contacto con Bette Korber, experta en la evolución del VIH y colaboradora desde hace mucho tiempo.

Juntos descubrieron que en comparación con el VIH, el SARS-CoV-2 cambia mucho más lentamente a medida que se propaga. Pero una mutación se destacó. Estaba en el gen que codifica la proteína de pico, que ayuda a las partículas del virus a penetrar en las células. Korber vio que la mutación aparecía una y otra vez en muestras de personas con Covid-19. Los virólogos la llamaban mutación D614G.

¿Una mutación peligrosa?

En abril, Korber, Montefiori y otros advirtieron en un preimpreso publicado en el servidor bioRxiv que D614G estaba aumentando en frecuencia a un “ritmo alarmante”.

La mutación se había convertido rápidamente en el linaje dominante del SARS-CoV-2 en Europa y luego se había afianzado en los Estados Unidos, Canadá y Australia. D614G representaba una “forma más transmisible de SARS-CoV-2”.

Estas afirmaciones consternaron a muchos científicos. No estaba claro que el linaje viral D614G fuera más transmisible, o que su aumento indicara algo inusual, dijeron. Pero la alarma se extendió rápidamente.

Otro trabajo ha revelado posibles buenas noticias: la variante podría significar que las vacunas pueden atacar el SARS-CoV-2 más fácilmente.

Muchos científicos dicen que no quedan pruebas sólidas de que el D614G tenga un efecto significativo en la propagación del virus o de que un proceso de selección natural explique su aumento.

“El jurado está deliberando. Esta mutación puede significar algo, o puede que no”, “, dice Timothy Sheahan, un coronavirólogo de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill.

Los investigadores todavía tienen más preguntas que respuestas sobre las mutaciones del coronavirus, y nadie ha encontrado ningún cambio en el SARS-CoV-2 que deba plantear preocupaciones de salud pública, dicen Sheahan, Grubaugh y otros.

Pero estudiar las mutaciones en detalle podría ser importante para controlar la pandemia. También podría ayudar a prevenir las mutaciones más preocupantes: aquellas que podrían ayudar al virus a evadir el sistema inmunológico, las vacunas o las terapias con anticuerpos.

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Cambio lento

Poco después de que se detectara el SARS-CoV-2 en China, los investigadores comenzaron a analizar muestras virales y a publicar los códigos genéticos en línea. Las mutaciones, la mayoría de ellas alteraciones de una sola letra entre virus de diferentes personas, permitieron a los investigadores rastrear la propagación al vincular virus estrechamente relacionados y estimar cuándo el SARS-CoV-2 comenzó a infectar a los humanos.

Los virus que codifican su genoma en el ARN, como el SARS-CoV-2, el VIH y la influenza, tienden a detectar mutaciones rápidamente a medida que se copian dentro de sus huéspedes, porque las enzimas que copian el ARN son propensas a cometer errores. Pero los datos de secuenciación sugieren que los coronavirus cambian.

Es más lento que la mayoría de los otros virus de ARN, probablemente debido a una enzima de “corrección” que corrige errores de copia, potencialmente fatales.

Un virus típico del SARS-CoV-2 acumula solo dos mutaciones de una sola letra por mes en su genoma, una tasa de cambio de aproximadamente la mitad que la de la influenza y una cuarta parte de la del VIH, dice Emma Hodcroft, epidemióloga molecular de la Universidad de Basilea, Suiza.

Dos muestras del SARS-CoV-2, recolectadas de cualquier parte del mundo, difieren en un promedio de solo 10 letras de ARN de 29,903, dice Lucy Van Dorp, genetista computacional del University College de Londres, que está rastreando las diferencias en busca de signos de que confieren un ventaja evolutiva.

A pesar de la lenta tasa de mutación del virus, los investigadores han catalogado más de 12,000 mutaciones en los genomas del SARS-CoV-2.

Pero los científicos pueden detectar mutaciones más rápido de lo que pueden darles sentido. Muchas no tendrán ninguna consecuencia en la capacidad del virus para propagarse o causar enfermedades, porque no alteran la forma de una proteína, mientras que aquellas mutaciones que cambian proteínas tienen más probabilidades de dañar el virus que de mejorarlo. “Es mucho más fácil romper algo que arreglarlo”, dice Hodcroft, que forma parte de Nextstrain, un esfuerzo por analizar los genomas del SARS-CoV-2 en tiempo real. (Fuente: Nature)

 

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