Un equipo de la Universidad de California San Francisco desarrolló un implante cerebral que puede leer los pensamientos y traducirlos en palabras.

Estos científicos inventaron un descodificador para reproducir palabras sintéticas por computadora, a partir de las señales cerebrales que activan los movimientos correspondientes en la boca.

Presentado en la revista Nature, esta técnica está en sus primeros pasos y su implementación tardará. Sin embargo, sus promotores esperan que algún día beneficie a pacientes que saben hablar pero que perdieron la capacidad.

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“Nuestro objetivo a largo plazo es crear una técnica para restablecer la comunicación en pacientes que no pueden hablar, ya sea por problemas neurológicos como accidentes cerebrovasculares o enfermedades como ciertos tipos de cáncer”, dijo uno de los autores del estudio, Edward Chang, de la Universidad California (UCSF), en San Francisco.

Ya hay dispositivos que ayudan a estos pacientes a componer palabras letra por letra mediante movimientos de los ojos o la cabeza. Pero aunque mejoran la calidad de vida, estos sistemas son lentos y sirven para producir unas 10 palabras por minuto, en vez de las 150 cuando se está en facultades. De ahí la idea de los científicos de ir a buscar directamente las palabras a su fuente, el cerebro.

Llevaron a cabo un experimento con cinco pacientes tratados por epilepsia a los que colocaron electrodos en los cerebros. Los investigadores primero pidieron a estos pacientes que leyeran en voz alta algunas oraciones predefinidas. El objetivo: identificar, gracias a los electrodos, las señales cerebrales responsables de la articulación de las palabras.

Luego, descodificaron estas señales asociando los movimientos necesarios para la pronunciación, en las mandíbulas, la lengua, los labios o la laringe. Finalmente, sobre la base de estos movimientos, reprodujeron dichas oraciones por computadora. Todas en inglés, estas oraciones eran de construcción simple. Por ejemplo, “La prueba que estás buscando no se puede encontrar en los libros”.

Las grabaciones difundidas por los científicos son asombrosas: si bien la voz sintética se come ciertas palabras, otras son claramente comprensibles.

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“Las señales cerebrales relacionadas con los movimientos del habla son en parte comunes a todos los individuos”, dijo Edward Chang. Según él, “algún día será posible que un descodificador configurado en una persona sea usado por un paciente que no puede hablar, que podrá controlarlo gracias a su propia actividad cerebral“.

Opala Anumanchipalli con un ejemplo de electrodos intracraneales / UCSF

¿Cómo funciona?

El funcionamiento del implante se divide en dos etapas.

  • Primero se implanta un electrodo en el cerebro para captar las señales eléctricas que manejan los labios, la lengua, la laringe y la mandíbula.
  • Luego se usa la computación para simular cómo los movimientos de la boca y la garganta formarían diferentes sonidos.
  • Esto da como resultado un discurso sintetizado que sale de un “tracto vocal virtual”.

¿A quién puede ayudar?

Muchas enfermedades pueden conllevar la pérdida del habla, entre las que se incluyen:

  • Enfermedad de la neurona motora
  • Lesiones cerebrales
  • Cáncer de garganta
  • Algunos derrames cerebrales
  • Enfermedades neurodegenerativas como el Parkinson y la esclerosis múltiple

El equipo dice que podría funcionar en personas con algunas de estas enfermedades. Sin embargo, la tecnología se basa en las partes del cerebro que controlan el funcionamiento de los labios, la lengua, la laringe y la mandíbula. Así que no todos los pacientes que hayan sufrido algún tipo de accidente cerebrovascular podrían beneficiarse.

Puedes leer el artículo completo de la investigación en Nature.

*Con información de BBC y WSJ

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