Galería: el exitoso primer lanzamiento del cohete más potente
AFP

Este 2019 ‘despegó’ con una agenda espacial muy activa y emocionante para los próximos 12 meses.

Tan solo durante la primera semana de este año vimos a la nave New Horizons de la agencia espacial estadounidense, la NASA, realizar el sobrevuelo al objeto más distante jamás visitado por un artefacto creado por el ser humano y seremos testigos de la llegada de la sonda china Chang’e 4 a la cara oculta de la Luna.

Aún si eres un apasionado de la exploración espacial, sabemos que puede ser un desafío mantenerte al tanto de todo los eventos que las diversas agencias y compañías dedicadas a llevar al ser humano más allá de ‘la última frontera’ tienen planeados para este 2019. Por ello, aquí te presentamos algunos de los más esperados y relevantes.

Bienvenida a la Luna, Chang’e 4

NASA

La sonda china Chang’e-4 podría efectuar este tres de enero el primer alunizaje sobre la cara oculta de la Luna en la historia de la humanidad, de acuerdo con el portal china.org.cn El aparato aterrizara en la cuenca Aitken ubicada en el polo sur lunar.

Hasta el momento, la Administración Nacional del Espacio de China (ANEC) no ha confirmado la fecha ni hora exactas para el alunizaje, aunque sí informó de su cambio de órbita, tomando el rumbo previsto para su llegada al satélite natural el domingo 30 de diciembre, con el perilunio —el punto de mayor aproximación a la Luna con la presente órbita— a unos 15 kilómetros y el apolunio —el de máximo alejamiento— a unos 100.

Esta misión realizará tareas de observación astronómica, análisis de terreno y relieve, detección de composición mineral, así como de estructura de la superficie lunar poco profunda y estudios del medio ambiente de la cara oculta de la Luna.

Competencia lunar

El alunizaje de Chang’e-4 podría también convertirse en el primero de una serie más amplia, en la que Israel e India competirán por convertirse en los siguientes en alcanzar el satélite natural.

La compañía israelí SpaceIL tiene programado el envío de un módulo de aterrizaje en febrero, mientras que la India planea lanzar el vehículo lunar Chandrayaan-2 este mismo enero, aunque la misión ya ha sido retrasada anteriormente.

Además, antes de que el 2019 llegue a su fin, China podría ‘reconquistar’ este terreno con una nueva misión lunar: Chang’e-5. Ésta se encargaría de recolectar muestras y devolverlas a la Tierra para su estudio.

Cápsulas tripuladas a la EEI

Desde 2011, cuando el transbordador espacial Atlantis completó su misión final, hemos confiado en las cápsulas rusas Soyuz para realizar viajes hacia y desde la Estación Espacial Internacional (EEI). Esto podría cambiar a finales de este año.

SpaceX y Boeing construyen nuevas cápsulas para transportar tripulantes de la NASA y otras agencias espaciales. Su lanzamiento fue retrasado en varias ocasiones durante 2018, por lo que se espera que ocurran este 2019. Las primeras pruebas del Dragon de SpaceX están agendadas para junio, mientras que las del Starliner de Boeing están planeadas para agosto.

Pero incluso si se completan los vuelos de prueba con éxito para ambas cápsulas, la NASA aún tendrá que evaluar su preparación y seguridad antes de que comiencen a transportar tripulación a la EEI.

Más empresas al espacio

El año pasado fue uno muy ocupado para las compañías de transporte aeroespacial. El Falcon Heavy se probó con éxito, lo que le dio a SpaceX el cohete más poderoso actualmente. Rocket Lab puso carga útil en órbita tres veces y el SpaceShipTwo de Virgin Galactic cruzó el umbral de los 80 metros hacia la atmósfera, lo que lo convierte en el participante más avanzado en la carrera del turismo espacial.

Ahora, en 2019, otros pequeños fabricantes de cohetes podrían unirse a estas empresas. Uno de ellos es Virgin Orbit que, en alianza con Virgin Galactic, pretende enviar cohetes a la atmósfera a bordo de un avión 747 y, desde ahí, lanzarlos a la órbita. Sus primeras pruebas parecían estar avanzando a finales del año pasado.

Otro competidor es Vector. Creada por uno de los fundadores de SpaceX, esta empresa apunta a producir en masa pequeños cohetes a bajo precio. Su primera prueba orbital se llevaría a cabo este año, aunque aún no se tiene una fecha exacta.

Otros operadores privados también podrían sumarse a la lista de logros. Blue Origin, de Jeff Bezos, ha estado probando constantemente su cohete New Shepard, y el Falcon Heavy, de SpaceX, podría empezar a  llevar satélites hasta órbitas altas dos veces durante la primera mitad de este año.

Año nuevo, nuevos descubrimientos

NASA / Parker Solar Probe

En 2018, cuatro misiones partieron hacia el espacio profundo u otros planetas para avanzar en la investigación científica. La NASA lanzó la sonda solar Parker para estudiar el Sol, InSight para escuchar la actividad tectónica en Marte y TESS para explorar la Vía Láctea en busca de planetas. Además, la misión conjunta europea y japonesa BepiColombo inició un largo viaje a Mercurio.

Este año, se espera que los datos recabados por todas éstas comiencen a transmitirse a los científicos y a astrónomos para su estudio.

Los primeros datos de la nave espacial TESS ya apuntan al posible descubrimiento de 73 exoplanetas que giran alrededor de otras estrellas, y la sonda solar Parker ha transmitido fotografías sorprendentes del astro rey, así como de Mercurio.

La NASA también seleccionará su próxima misión al espacio profundo. La competencia New Frontiers de la agencia financia misiones más pequeñas, y los ganadores de ediciones pasadas ​​actualmente viajan por el sistema solar.

Ahora elegirá entre dos finalistas: una misión al cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko para recolectar muestras y devolverlas a la Tierra; o un dron a Titán, una de las lunas de Saturno, para estudiar su terreno.

CON INFORMACIÓN DE THE NEW YORK TIMES

¿Te gusta el espacio? Entérate aquí de los eventos astronómicos que veremos este año.

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