lagos glaciares
El lago Imja, cerca del monte Everest en el Himalaya, es un lago glaciar que ha crecido hasta tres veces su longitud desde 1990. (Fotos: Planetary Science Institute / Jeffrey S. Kargel)

En el estudio más grande jamás realizado sobre lagos glaciares, los investigadores que utilizaron 30 años de datos satelitales de la NASA y descubrieron que el volumen de estos lagos en todo el mundo ha aumentado en aproximadamente un 50 % desde 1990, a medida que los glaciares se derriten y retroceden debido al cambio climático.

Los hallazgos, publicados en la revista Nature Climate Change, ayudarán a los investigadores a evaluar los peligros potenciales para las comunidades que viven cerca de de estos lagos y que son inestables.

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Aumento del nivel del mar

Además, ayudará a mejorar la precisión de las estimaciones del aumento del nivel del mar al avanzar en nuestra comprensión de cómo se transporta el agua de deshielo de los glaciares a los océanos.

Los glaciares se están retirando a una escala casi global y este estudio proporciona a los científicos una imagen más clara de cuánta de esta agua se ha almacenado en los lagos.

“Sabemos que no toda el agua de deshielo llega a los océanos de inmediato. Pero hasta ahora no había datos para estimar cuánto se almacenaba en lagos o aguas subterráneas”, dijo el autor principal, Dan Shugar de la Universidad de Calgary en Canadá.

El estudio estima que los volúmenes actuales de los lagos glaciares suman alrededor de 156 kilómetros cúbicos de agua, el equivalente a aproximadamente un tercio del volumen del lago Erie, que están en Canadá y Estados Unidos y forma parte de los Grandes Lagos.

Shugar y sus colaboradores de gobiernos y universidades de Canadá, Estados Unidos y el Reino Unido, que trabajaban con una subvención del Programa High Mountain Asia de la NASA, inicialmente planearon utilizar imágenes satelitales y otros datos de teledetección para estudiar dos docenas de lagos glaciares en High Mountain Asia, la región geográfica que incluye la meseta tibetana y las cadenas montañosas circundantes, incluido el Himalaya.

“Escribimos en Google Earth Engine, una plataforma en línea para análisis muy grandes de datos geoespaciales, para mirar solo en High Mountain Asia, y luego decidimos mirar todos los lagos glaciares del mundo. A partir de ahí, pudimos construir una relación de escala para estimar el volumen de los lagos glaciares del mundo en función del área de esta gran población de lagos”, dijo Shugar.

El equipo analizó más de 250,000 escenas de las misiones del satélite Landsat, una iniciativa conjunta entre NASA y Estados Unidos Programa de Estudios Geológicos.

Procedimiento innovador

De acuerdo con la NASA, hace una década no habría sido posible procesar y analizar este volumen de datos. El equipo analizó los datos a partir de 1990 para examinar todas las regiones glaciares del mundo excepto la Antártida y analizar cómo cambiaron los lagos glaciares durante ese período.

Shugar señala que, si bien el agua del deshielo de los glaciares contribuye relativamente poco al aumento general del nivel del mar, puede tener un impacto importante en las comunidades montañosas aguas abajo de estos lagos glaciares.

Los lagos glaciares no son estables como en los que estamos acostumbrados a nadar o pasear en bote porque a menudo están compuesto ​​por hielo o sedimento glacial llamado morrena, que está compuesto de rocas sueltas y escombros que se empujan hacia el frente y los lados de los glaciares.

Por el contrario, pueden ser bastante inestables y romper sus riberas o represas, provocando inundaciones masivas río abajo. Este tipo de inundaciones de lagos glaciares, conocidas como “repentinas”, han sido responsables de miles de muertes durante el siglo pasado, así como de la destrucción de aldeas, infraestructura y ganado. Una inundación repentina en un lago glacial afectó al valle de Hunza en Pakistán en mayo de 2020.

“Éste es un problema para muchas partes del mundo donde la gente vive río abajo de estos lagos peligrosos, principalmente en los Andes y en lugares como Bután y Nepal, donde estas inundaciones pueden ser devastadoras. Afortunadamente, organizaciones como las Naciones Unidas están facilitando mucho monitoreo y algunos trabajos de mitigación donde están bajando los lagos para tratar de disminuir los riesgos”, Shugar.

En América del Norte, los riesgos que plantea una inundación repentina en un lago glacial son menores. “No tenemos mucha infraestructura o comunidades río abajo. Pero no somos inmunes a eso“, dijo Shugar.

(Fuente: NASA)

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