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¿Cuántos años tienen tus órganos? Para sorpresa de los científicos, son una mezcla de células jóvenes y viejas.

Por años los científicos pensaron que las neuronas o las células del corazón eran las más viejas del cuerpo. Ahora, investigadores del Salk Institute han descubierto que el hígado y el páncreas del ratón contienen poblaciones de células y proteínas con vidas muy largas, algunas de ellas tan antiguas como las neuronas.

Los hallazgos, que demuestran el “mosaicismo de la edad”, publicado en Cell Metabolism, podrían aplicarse a casi cualquier tejido del cuerpo para proporcionar información valiosa sobre la función permanente de las células que no se dividen y cómo las células pierden el control. Sobre la calidad e integridad de las proteínas y estructuras celulares importantes durante el envejecimiento.

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“Nos sorprendió mucho encontrar estructuras celulares que son esencialmente tan antiguas como el organismo en el que residen”, dice el Vicepresidente y Director Científico de Salk, Martin Hetzer, autor principal y profesor. “Esto sugiere una complejidad celular aún mayor de la que imaginábamos anteriormente y tiene implicaciones interesantes sobre cómo pensamos sobre el envejecimiento de los órganos, como el cerebro, el corazón y el páncreas”.

Imágenes isotópicas de diferentes células del páncreas.

La mayoría de las neuronas en el cerebro no se dividen durante la edad adulta y, por lo tanto, experimentan una larga vida útil y un declive relacionado con la edad. Sin embargo, en gran parte debido a limitaciones técnicas, la vida útil de las células fuera del cerebro era difícil de determinar.

“Los biólogos han preguntado: ¿qué edad tienen las células en un organismo? Hay una idea general de que las neuronas son viejas, mientras que otras células en el cuerpo son relativamente jóvenes y se regeneran durante toda la vida del organismo”, dice Rafael Arrojo e Drigo, primer autor y Científico del personal de Salk. “Nos propusimos ver si era posible que ciertos órganos también tuvieran células que fueran tan longevas como las neuronas en el cerebro”.

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Como los investigadores sabían que la mayoría de las neuronas no se reemplazan durante la vida útil, las utilizaron como una “línea de base de la edad” para comparar otras células que no se dividen.

El equipo combinó el etiquetado de isótopos electrónicos con un método de imágenes híbrido (MIMS-EM) para visualizar y cuantificar la edad y el volumen de células y proteínas en el cerebro, el páncreas y el hígado en modelos de roedores jóvenes y viejos.

De izquierda a derecha: Rafael Arrojo e Drigo y Martin W. Hetzer.

Para validar su método, los científicos primero determinaron la edad de las neuronas y encontraron que, como se sospechaba, eran tan antiguas como el organismo.

Sin embargo, sorprendentemente, las células que recubren los vasos sanguíneos, llamadas células endoteliales, también eran tan antiguas como las neuronas. Esto significa que algunas células no neuronales no se replican ni se reemplazan a sí mismas a lo largo de la vida.

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El páncreas, un órgano responsable de mantener los niveles de azúcar en la sangre y secretar enzimas digestivas, también mostró células de diferentes edades. Una pequeña porción del páncreas, conocida como los islotes de Langerhans, se mostró a los investigadores como un rompecabezas de células jóvenes y viejas interconectadas.

Algunas células beta, que liberan insulina, se replicaron durante toda la vida y eran relativamente jóvenes, mientras que otras no se dividieron y fueron de larga duración, similares a las neuronas. Aún otro tipo de célula, llamada células delta, no se dividió en absoluto. El páncreas fue un ejemplo sorprendente de mosaicismo de edad, es decir, una población de células idénticas que se distinguen por su vida útil.

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