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Las canículas —temporada del año en la que el calor es más fuerte— afectan más a las ciudades que al campo debido a varios factores que incluyen desde los suelos artificiales hasta la falta de árboles y las actividades humanas. 

Microclima urbano 

En el campo, la vegetación utiliza la luz solar y el agua del suelo para la fotosíntesis. Luego, restituye a la atmósfera el líquido absorbido. Durante la noche, esta evapotranspiración cesa.

Pero en la ciudad, las superficies son muy impermeables y almacenan la energía solar. Así, por la noche, los edificios y las calles de cemento dejan ir el calor acumulado.

El resultado es que suele hacer más calor en una ciudad que en sus suburbios, un fenómeno que se acentúa durante las canículas y la noche.

“Hay diferencias nocturnas de entre 2 ºC y 3 ºC en el promedio anual entre París y las zonas rurales alrededor”, ejemplifica la agencia meteorológica Meteo France. Con altas temperaturas, la diferencia “puede ser de casi 10 ºC” en la región parisina.

Durante la prolongada y mortífera canícula de 2003 en Francia, la temperatura diurna alcanzó los 40 ºC y bajó a entre 23 y 26 ºC en las zonas colindantes de la capital, pero solo a 28 ºC de promedio en el centro, según Meteo France.

Este microclima urbano “agrava los efectos (de la canícula), sobre todo durante la noche, periodo crítico en que normalmente el cuerpo humano se recupera”, subraya Aude Lemonsu, científica del centro de investigación de Meteo France.

Estos islotes de calor urbano pueden acabar ampliando las consecuencias del cambio climático, que a su vez provoca la multiplicación de las olas de calor, según los científicos.

Múltiples factores 

Los factores que favorecen estas “burbujas de calor” urbanas son de sobra conocidos: superficies artificiales minerales, vegetación y agua insuficientes, materiales de construcción inadecuados, actividades humanas…

Sin olvidar el círculo vicioso del aire acondicionado: “cuanto más refrigeramos los edificios, más calentamos el aire exterior”, dice Lemonsu, que aboga por un “uso razonable”.

La orientación de los edificios e incluso la forma de las ciudades también son determinantes. Según un estudio publicado en marzo de 2018 en la revista Physical Review Letters, cuanto más “organizadas” —con calles en cuadrícula— más absorben el calor.

Romper la burbuja 

Si bien no hay soluciones a corto plazo para un problema de esta envergadura, se pueden tomar algunas medidas rápidas, como la vegetalización.

Gracias a la sombra y a la evapotranspiración, grandes parques, cinturones verdes o pequeñas zonas con árboles permiten refrescar el aire local. “También podemos recurrir a los muros y los tejados vegetales que reducen el calor emitido por los edificios”, explica Amandine Crambes, ingeniera urbanista de la agencia medioambiental ADEME.

Otros ejes de acción son la concepción de edificios y la cuestión sobre los modos de construcción y los materiales, sobre todo su color.

Con 26 ºC, “un tejado oscuro puede alcanzar hasta 80 ºC, el mismo en un tono claro 45 ºC, y uno vegetal no superará los 29 ºC”, explica Crambes.

Paralelamente, se están desarrollando los llamados cool roofs, techos cubiertos de una pintura reflejante. Se están llevando a cabo tests en ciudades como Los Ángeles, que revistió las calles con una pintura blanca, que absorbe menos el calor.

Islas refrescantes

Parques, iglesias, museos, lugares para bañarse… Ciudades como París cartografiaron “islas refrescantes” accesibles al público, útiles en periodo de canícula. La capital francesa renueva asimismo patios de escuelas para adaptarlos al cambio climático, con fuentes, árboles y revestimientos especiales que reemplazan el asfalto.

¿Qué es la canícula y qué la ocasiona? Entérate aquí.

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