‘El dragón’ de SpaceX se acopla con éxito a la Estación Espacial Internacional
SpaceX

(AFP) – La misión de prueba de la cápsula Crew Dragon de SpaceX para la agencia espacial estadounidense, la NASA, superó una fase delicada la mañana de este domingo 3 de marzo: se acopló a la Estación Espacial Internacional (EEI), a más de 400 kilómetros (km) sobre la superficie de la Tierra.

Un par de horas más tarde los tres miembros de la tripulación de la EEI, la estadounidense Anne McClain, el canadiense David Saint-Jacques y el ruso Oleg Kononenko, abrieron la escotilla de la cápsula y, por primera vez, entraron en ella.

En su interior encontraron al maniquí Ripley, instalado en un asiento, así como a un pequeño peluche con forma de planeta azul que SpaceX introdujo con humor en la cápsula para que sirviera de “indicador de ingravidez súper ‘high tech'”.

“Bienvenidos a la nueva era de los vuelos espaciales”, declaró McClain desde el interior de Crew Dragon.

“Felicidades a todos por este logro histórico que nos acerca al día en que podremos hacer volar a astronautas estadounidenses en cohetes estadounidenses”, agregó el jefe de la NASA, Jim Bridenstine.

En las imágenes, el contacto pareció producirse muy lentamente, pero lo cierto es que la EEI y la cápsula avanzaron paralelas a más de 27,000 kilómetros por hora (km/h) en órbita alrededor de la Tierra.

La llegada tardó aproximadamente 27 horas desde el lanzamiento de la cápsula en un cohete Falcon 9 de SpaceX desde el Centro Espacial Kennedy en Florida.

Dragon se separará de la estación el próximo viernes para volver a la Tierra y caer en una plataforma en el Atlántico, frenada por cuatro paracaídas.

Toda esta misión es un ensayo general, sin humanos, de la que será la primera tripulada de Dragon, la cual se lanzará este año.

El objetivo del experimento es verificar que el vehículo sea confiable y seguro para permitir a la NASA reanudar los vuelos tripulados desde suelo estadounidense.

Desde el final del programa de transbordadores espaciales en 2011, tras 30 años de servicio, solo los rusos transportan personas en viajes de ida y vuelta a la Estación Espacial Internacional.

“Una nueva etapa que nos acerca a nuestro vuelo”, dijo el astronauta Bob Behnken, uno de los dos elegidos por la NASA para la primera misión tripulada.

Soñar con Marte

SpaceX ha realizado este viaje una docena de veces desde 2012, pero llevando solo suministros. Transportar humanos allí requiere asientos, aire respirable en una cabina presurizada, una temperatura regulada para los pasajeros y, por supuesto, sistemas de emergencia.

La NASA se dispone así por primera vez a confiar a compañías privadas el transporte de sus astronautas. Boeing también ganó un contrato y está desarrollando su propia cápsula, Starliner, que será probada en unos meses.

La agencia espacial estadounidense ya no es propietaria de naves ni cohetes y compra un servicio por un precio fijo: 2,600 millones de dólares por seis viajes tripulados de ida y vuelta en el caso de SpaceX, según un contrato firmado en 2014, al que se suman los contratos de desarrollo de las naves por 600 millones.

Este cambio de modelo se inició durante el primer mandato del presidente Barack Obama, a partir de 2010 pero, debido a los retrasos en el desarrollo, se ha concretado bajo la presidencia de su sucesor, Donald Trump.

“Hemos logrado que la NASA vibre otra vez. Gran operación y éxito. ¡Felicitaciones a SpaceX y todos!”, tuiteó el mandatario republicano después del lanzamiento de la cápsula Dragon.

La NASA tiene como instrucción oficial desde 2017 volver a la Luna. Para ello ha recibido un buen financiamiento del Congreso y tiene un presupuesto de 21,500 millones de dólares en 2019.

Elon Musk, quien fundó SpaceX en 2002, parece más interesado en una exploración aún más lejana del Sistema Solar. “Deberíamos tener una base en la Luna, una base humana permanentemente ocupada en la Luna. Y enviar gente a Marte y construir una ciudad en Marte”, dijo.

Conoce más sobre esta misión aquí. 

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