quien es rafael navarro
Rafael Navarro González (Foto: Revista Quién/Leonardo Manzo)

El equipo de científicos e ingenieros detrás del Curiosity de la NASA nombró una montaña a lo largo del camino del rover en Marte en honor a Rafael Navarro. Te contamos de este científico.

¿Quién es Rafael Navarro?

Rafael Navarro fue uno de los científicos más destacados en el estudio interplanetario, Murió el 28 de enero, por la enfermedad de la Covid-19.

Una de sus contribuciones científicas más sobresaliente fue identificar el papel primordial de los relámpagos volcánicos en la fijación abiótica del nitrógeno necesaria para el origen de la vida en la Tierra; además de descubrir una crisis del nitrógeno en la era precámbrica.

Navarro González obtuvo su licenciatura en biología en la Facultad de Ciencias de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM) en 1983 y su doctorado en Química en la Universidad de Maryland en College Park en 1989, trabajando con Cyril Ponnamperuma, un especialista en el origen de la vida.

Rafael Navarro realizó una estancia posdoctoral en la Universidad de Maryland en donde trabajó en química cometaria y en la planeación de un Centro Especializado de Investigación y Docencia en Exobiología de la NASA.

Incluso, el presidente Barack Obama reconoció su trabajo para la exploración de Marte. “Uno de los científicos más importantes de México, Rafael Navarro González, está ayudando a analizar los datos del Rover en el suelo de Marte”, dijo Obama durante un discurso para estudiantes el 3 de mayo de 2013, en el Museo Nacional de Antropología en la Ciudad de México.

Lee más: El legado de Rafael Navarro seguirá, aseguran científicos mexicanos

La montaña Rafael Navarro

Ahora, una joroba escarpada que se extiende 120 metros de altura, la “Montaña Rafael Navarro” se encuentra en el Monte Sharp en el noroeste del cráter Gale.

“Nos sentimos verdaderamente honrados de tener una colina prominente con el nombre de nuestro padre. Es su sueño y el nuestro hacer realidad que esto suceda ”, escribieron los hijos de Navarro-González, Rafael y Karina Navarro Aceves, en un comunicado a la NASA.

“Desde que nuestros padres se conocieron, sus sueños se fusionaron y se convirtieron en un hermoso equipo, trabajando muy duro durante 36 años. Nuestro papá era un científico consumado, pero sobre todo, un gran ser humano que logró conciliar el trabajo y la familia. Nuestra mamá, Faby, siempre le decía que su nombre algún día estaría en Marte, y ahora eso se está haciendo realidad. Todos creemos que debe haber una fiesta en el cielo“.

Lo que pasa en la montaña

La montaña Rafael Navarro se encuentra en una importante transición geológica en el cráter Gale de una región rica en arcilla a una rica en minerales de sulfato. El análisis de minerales de sulfato puede ayudar a los científicos a comprender mejor el cambio importante en el clima marciano de condiciones más húmedas a más secas, según Ashwin Vasavada, científico del proyecto de Curiosity con sede en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

“Pensamos en esta colina como una puerta de entrada”, dijo Vasavada. “La montaña Rafael Navarro estará constantemente en nuestra mira durante el próximo año a medida que la curiosidad la rodee”.

El nuevo nombre de la colina es informal y está destinado a los miembros del equipo global de Curiosity. El equipo ha nombrado extraoficialmente miles de características en el cráter Gale, desde perforaciones hasta rocas y dunas. “Los miembros del equipo acuerdan un nombre para una característica particular de interés, de modo que la gente no se confunda si la observamos con varios instrumentos”, dijo Vasavada.

Antes de la Montaña Rafael Navarro, el equipo de Curiosity nombró otras cuatro características en honor a los científicos de la misión fallecidos: “Jake Matijevic” es la primera roca que Curiosity estudió y lleva el nombre de un ingeniero rover que murió en 2012.

El primer pozo de perforación de Curiosity, “John Klein”, honra al subdirector de proyectos de la misión que murió en 2011. “Nathan Bridges Dune” recibe su nombre de un coinvestigador del instrumento ChemCam de Curiosity que murió en 2017. Y “Heinrich Wänke” es un objetivo de roca que conmemora las contribuciones de Wänke al desarrollo de un instrumento rover, APXS, que analiza la composición química de las rocas marcianas.

Ruta del Rover al monte Navarro

A finales de marzo, Curiosity abandonó “Nontron”, una región que toma el nombre de una aldea en el suroeste de Francia donde los científicos describieron por primera vez el mineral nontronita. La nontronita es parte de un grupo de los tipos de arcillas más comunes en Marte. Ahora, Curiosity navegará por el cerro Rafael Navarro, deteniéndose en diferentes regiones de interés científico para perforar muestras.

“No tendremos a Rafael con nosotros en el próximo tramo, pero aportaremos su considerable experiencia, creatividad y gran entusiasmo por los estudios de astrobiología para influir en nuestra investigación de los antiguos entornos habitables en el cráter Gale”, dijo Paul Mahaffy, director investigación.