obesidad
Especialistas advierten que, tal vez, se tengan que dar más dosis a personas con sobrepeso de la vacuna SARS-CoV-2 (Foto: iStock)

Cuando Jesús Ojino Sosa-García observó a las personas que están siendo tratadas contra la Covid-19 en la unidad de cuidados intensivos de su hospital encontró un factor relevante: la obesidad.

Sosa-García trabaja en el Hospital Médica Sur en la Ciudad de México, que ha estado luchando contra el brote durante seis meses.

“Todos los días recibimos pacientes”, dice. Y muchos de los que se presentan con casos graves provienen de la creciente población de personas obesas de México, actualmente el 36 % de los adultos.

Sosa-García y sus colegas comprobaron las estadísticas al principio de la pandemia y ya indicaban un desequilibrio: la mitad de las 32 personas ingresadas en la unidad de cuidados intensivos de su hospital con Covid-19 grave antes del tres de mayo eran obesas.

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¿La obesidad creará resistencia a la vacuna?

Sosa-García se muestra optimista de que pronto llegará una vacuna contra el coronavirus para frenar la pandemia.

Pero para México y muchos otros países con una población floreciente de personas con índices de masa corporal (IMC) altos, algunos investigadores temen que una vacuna no sea la panacea.

La obesidad se correlaciona con una respuesta inmune debilitada al Covid-19. Las vacunas para otras enfermedades, muchas veces, no funcionan tan bien en personas obesas.

Es decir, un escenario posible es que una inyección antiCovid-19 podría no brindar tanta protección como quisieran los investigadores.

“Nos preocupamos por eso”, dice Donna Ryan, quien ha estudiado la obesidad en el Centro de Investigación Biomédica Pennington en Baton Rouge, Louisiana.

Los investigadores aún no están seguros de si la obesidad afectará o no la eficacia de la vacuna. Y puede haber formas de contrarrestar los problemas si surgen. Pero, a los científicos también les preocupa que los ensayos clínicos no estén bien diseñados para captar estos problemas rápidamente. “Es algo que los expertos deben analizar realmente”, dice Ryan.

Obesidad, siempre presente

Al principio del brote quedó claro que la obesidad aumentaba el riesgo de las personas infectadas con el coronavirus. Cuando la epidemióloga Lin Xu de la Universidad Sun Yat-Sen en Guangzhou, China, estaba analizando datos de la primera ola de la epidemia en China, notó que surgía un patrón en un modelo tras otro. “El IMC siempre estuvo ahí”, dice ella.

Cuando Xu envió su estudio a una revista académica en marzo, los editores la instaron a alertar a la Organización Mundial de la Salud (OMS) sobre sus hallazgos.

Desde entonces, han surgido estudios de países de todo el mundo que llegan a la misma conclusión: las personas obesas tienen más probabilidades de morir por el SARS-CoV-2 que las personas con peso normal, incluso cuando se tienen en cuenta factores como la diabetes y la hipertensión.

Hay una gran cantidad de posibles razones. Las personas con un IMC más alto son más difíciles de cuidar. Puede ser un desafío colocar un tubo en sus vías respiratorias al conectarlos a un ventilador, por ejemplo. También pueden tener una capacidad pulmonar reducida.

Luego están las posibilidades moleculares más ocultas. La resistencia a la insulina dificulta que el cuerpo responda normalmente al azúcar y puede preceder a la diabetes. Es más común en personas con IMC altos y podría exacerbar los efectos metabólicos de la infección por coronavirus. “El tejido adiposo parece funcionar como un reservorio del virus”, dice Gianluca Iacobellis, endocrinólogo de la Universidad de Miami en Florida.

Pero los efectos sobre el sistema inmunológico son lo que más preocupa a algunos investigadores.

La obesidad puede causar inflamación crónica de bajo grado, que se cree que contribuye a un mayor riesgo de enfermedades como la diabetes y las enfermedades cardíacas. Como resultado, las personas obesas pueden tener niveles más altos de una variedad de proteínas que regulan la inmunidad, incluidas las citocinas.

Las respuestas inmunes desatadas por las citocinas pueden dañar el tejido sano en algunos casos de Covid-19 grave, dice Milena Sokolowska, quien estudia inmunología y enfermedades respiratorias en la Universidad de Zurich en Suiza. El estado constante de estimulación inmunológica puede, paradójicamente, debilitar algunas respuestas inmunitarias, incluidas las iniciadas por las células T, que pueden matar directamente las células infectadas. “Yo diría que al principio están más agotados en su lucha contra la infección”, dice Sokolowska.

La evidencia preliminar sugiere que las infecciones por SARS-CoV-2 persisten durante unos cinco días más en las personas obesas que en las delgadas, dice el endocrinólogo Daniel Drucker del Hospital Mount Sinai en Toronto, Canadá. “Eso implicaría que estas personas tienen problemas para eliminar la infección”, dice. “Pueden tener problemas para montar defensas virales normales”.

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Las perspectivas para la vacuna

La obesidad también está relacionada con poblaciones menos diversas de microbios en el intestino, la nariz y los pulmones, con composiciones y funciones metabólicas alteradas en comparación con las de las personas delgadas. Los microbios intestinales pueden influir en las respuestas inmunitarias a los patógenos.

El año pasado, por ejemplo, los investigadores informaron que los cambios en el microbioma intestinal que se producen al tomar antibióticos alteran las respuestas a la vacuna contra la influenza.

Todo esto podría significar problemas para una vacuna contra el SARS-CoV-2, cuando llegue, particularmente en la creciente lista de países con problemas de obesidad. Según los últimos datos de la Organización Mundial de la Salud, alrededor del 13 % de los adultos del mundo son obesos.

Ryan señala los estudios de vacunas contra la influenza, la hepatitis B y la rabia, que han mostrado respuestas reducidas en las personas obesas en comparación con las delgadas. “Con la influenza, estamos viendo que la vacunación no funciona bien en las personas obesas”, dice Xu. “Todavía no tenemos los datos sobre el coronavirus”.

Algunos no están convencidos de que la obesidad debilite la eficacia de las vacunas. Drucker señala que los estudios sobre las vacunas contra la influenza fueron relativamente pequeños. “Ciertamente es una hipótesis razonable”, dice. “Pero no creo que podamos ver la influenza como un ejemplo claro”.

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Más vale prevenir

Podría haber formas de compensar las deficiencias de la vacuna, al igual que los investigadores han estado trabajando para mejorar la respuesta a la vacuna en las personas mayores. Dar a las personas obesas dosis adicionales de vacuna es una posibilidad, dice Ryan. “Tal vez tres inyecciones en lugar de dos, tal vez una dosis mayor; no deberíamos simplemente levantar las manos y decir que no va a funcionar”.

Actualmente se están probando tres vacunas candidatas principales en grandes ensayos clínicos. Esto podría ofrecer una oportunidad para evaluar qué tan bien funcionan, no solo en la población en general, sino en las personas obesas en particular, dice Barry Popkin, quien estudia nutrición en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill. Pero no está claro si los estudios tendrán suficientes datos para discernir una diferencia entre individuos obesos y delgados, dice.

Una prueba que está llevando a cabo la firma de biotecnología Moderna en Cambridge, Massachusetts, tiene como objetivo inscribir a 30,000 participantes, pero planea basar sus conclusiones en los datos de las primeras 151 personas que desarrollan una infección por Covid-19.

Otros grandes ensayos de vacunas han fijado objetivos similares. Dependiendo de los países de los que provengan los participantes, es posible que el ensayo no tenga una muestra que le permita determinar si la obesidad afecta la respuesta a la vacuna. “Depende de quién se ofrezca como voluntario”, dice Popkin.

También podría depender de qué tan bien los patrocinadores del ensayo recluten a personas de grupos minoritarios subrepresentados, que se han visto muy afectados por la pandemia y también experimentan altas tasas de obesidad, dice el vacunólogo Gregory Poland de Mayo Clinic en Rochester, Minnesota.

Polonia dice que ha instado a las empresas farmacéuticas a estratificar sus datos por IMC, pero le preocupa que no se corra la voz. “No me sorprenderá si los niveles de anticuerpos son más bajos y no duran tanto en personas obesas o con sobrepeso. No será una sorpresa para algunos de nosotros, pero será un shock para el resto”.

Incluso si las respuestas de los anticuerpos parecen robustas, eso podría ser engañoso, advierte Melinda Beck, quien estudia la relación entre la nutrición y las respuestas inmunes en la Universidad de Carolina del Norte.

En sus estudios, dice, las personas obesas tienen niveles iniciales normales de anticuerpos en respuesta a las vacunas contra la gripe, pero aún tienen el doble de probabilidades que las personas delgadas vacunadas de contraer la gripe (eso no quiere decir que la vacunación no ofrece ningún beneficio a las personas obesas).

Los análisis hasta ahora se han centrado en las definiciones occidentales de obesidad. Estos se basan en el IMC, una medida cruda que no distingue entre la grasa que se acumula debajo de la piel y la grasa que se acumula alrededor de los órganos, llamada grasa visceral, que está más estrechamente asociada con enfermedades como la diabetes y la presión arterial alta.

En última instancia, el mundo probablemente tendrá que esperar a que los datos de los estudios clínicos muestren el camino, dice Drucker. Pero la espera podría ser estresante. Sosa-García y otros esperan que la asociación entre Covid-19 y la obesidad obligue a algunos gobiernos y sistemas de salud a comprometerse con los crecientes problemas de obesidad en sus países. “Si usted es un funcionario de salud pública y observa que el 40 % de su población está en alto riesgo, esos datos dicen ‘despierte y tome nota'”. (Fuente: NATURE)