Plutón como se ve a partir de los datos tomados por el sobrevuelo de New Horizon en 2015 del planeta enano, con una vista de cerca de la cordillera de Pigafetta Montes. La coloración de la derecha indica las concentraciones de hielo de metano, con las concentraciones más altas en elevaciones más altas en rojo, disminuyendo ladera abajo a las concentraciones más bajas en azul. (Foto: NASA / JHUAPL / SwRI y Ames Research Center / Daniel Rutter)

El sobrevuelo de la nave espacial New Horizons sobre el planeta enano en 2015 reveló paisajes glaciares asombrosos. Estas montañas de Plutón están cubiertas por una capa de hielo de metano, su apariencia se asemeja a las cadenas montañosas cubiertas de nieve que se encuentran en la Tierra.

En ningún otro lugar de nuestro sistema solar hay montañas cubiertas de hielo, solamente en Plutón y la Tierra.

Sin embargo, una nueva investigación realizada por un equipo internacional de científicos (incluidos investigadores del Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley de California), descubrió que los casquetes polares de Plutón se crean a través de un proceso completamente diferente al de la Tierra.

“Es particularmente notable ver que dos paisajes muy similares en la Tierra y Plutón pueden ser creados por dos procesos muy diferentes”, dijo Tanguy Bertrand, investigador postdoctoral en Ames y autor principal del artículo que detalla estos resultados, que fue publicado en Nature.

Frío en la cima de las montañas

En nuestro planeta, las temperaturas atmosféricas disminuyen con la altitud, principalmente debido al enfriamiento inducido por la expansión del aire en movimientos ascendentes.

La atmósfera fría a su vez enfría las temperaturas en la superficie. Cuando un viento húmedo se acerca a una montaña en la Tierra, su vapor de agua se enfría y se condensa, formando nubes y luego la nieve que se ve en las cimas de las montañas.

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Calor en las alturas

Pero en Plutón ocurre lo contrario. La atmósfera del planeta enano en realidad se vuelve más cálida a medida que aumenta la altitud porque el gas metano concentrado arriba absorbe la radiación solar. Sin embargo, la atmósfera es demasiado delgada para afectar las temperaturas de la superficie, que permanecen constantes. Y a diferencia de los vientos ascendentes de la Tierra, en Plutón dominan los vientos que viajan por las laderas de las montañas.

A tres de un modelo 3D del clima de Plutón en el Laboratoire de Météorologie en París, Francia. Se descubrió que la atmósfera de Plutón tiene más metano gaseoso en sus altitudes más cálidas y más altas, lo que permite que ese gas se sature, se condense y luego se congele directamente en los picos de las montañas sin que se formen nubes.

“Plutón es realmente uno de los mejores laboratorios naturales que tenemos para explorar los procesos físicos y dinámicos involucrados cuando los compuestos que hacen una transición regular entre estados sólidos y gaseosos interactúan con una superficie planetaria”, dijo Bertrand.