(Foto: NASA)

Con su deslumbrante sistema de anillos helados, Saturno ha sido un tema de fascinación desde la antigüedad.

Incluso ahora, el sexto planeta desde el sol encierra muchos misterios, en parte porque su distancia dificulta la observación directa y en parte porque este gigante gaseoso (que es varias veces el tamaño de nuestro planeta) tiene una composición y atmósfera, principalmente hidrógeno y helio, por lo que arrojar algunas ideas sobre la creación del propio sistema solar.

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Los misterios

Uno de los misterios de Saturno tiene que ver con la tormenta masiva en forma de hexágono en su polo norte.

El vórtice de seis lados es un fenómeno atmosférico que ha fascinado a los científicos planetarios desde su descubrimiento en la década de 1980 por el programa estadounidense Voyager y la visita posterior en 2006 de la misión estadounidense-europea Cassini-Huygens. La tormenta tiene aproximadamente 20,000 millas de diámetro y está bordeada por bandas de vientos que soplan hasta 300 millas por hora. Un huracán como este no existe en ningún otro planeta o luna conocida.

Dos de los muchos científicos convertidos en cazadores de tormentas interplanetarios que trabajan para descubrir los secretos de esta maravilla son Jeremy Bloxham, el profesor de geofísica de Mallinckrodt, y el investigador asociado Rakesh K.Yadav, que trabaja en el laboratorio de Bloxham en el Departamento de Tierra de Harvard y Ciencias planetarias.

Cassini capturó cinco de las lunas de Saturno en un solo cuadro con su cámara de ángulo estrecho. Esta es una vista a todo color de una vista que se publicó originalmente en septiembre de 2011. (Foto: NASA)

“Vemos tormentas en la Tierra con regularidad y siempre están en espiral, a veces circulares, pero nunca algo con segmentos hexagonales o polígonos con bordes. Eso es realmente sorprendente y completamente inesperado. [La pregunta en Saturno es] ¿cómo se formó un sistema tan grande y cómo puede un sistema tan grande permanecer sin cambios en este gran planeta?”, dijo Yadav en un comunicado publicado por la universidad.

Al crear un modelo de simulación en 3D de la atmósfera de Saturno, Yadev y Bloxham creen que se están acercando a una respuesta.

En su artículo, los científicos dicen que el huracán de aspecto antinatural ocurre cuando los flujos atmosféricos en las profundidades de Saturno crean vórtices grandes y pequeños (también conocidos como ciclones) que rodean una corriente en chorro horizontal más grande que sopla hacia el este cerca del polo norte del planeta que también tiene una serie de tormentas.

Las tormentas más pequeñas interactúan con el sistema más grande y, como resultado, pellizcan efectivamente el chorro del este y lo confinan a la parte superior del planeta. El proceso de pellizco deforma la corriente en un hexágono.

Esta fue la vista de Cassini desde la órbita alrededor de Saturno el 2 de enero de 2010. En esta imagen, los anillos en el lado nocturno del planeta se han iluminado significativamente para revelar más claramente sus características. En el lado diurno, los anillos están iluminados tanto por la luz solar directa como por la luz reflejada en las cimas de las nubes de Saturno. (Foto: NASA)

“Este jet está dando vueltas y vueltas alrededor del planeta, y tiene que coexistir con estas tormentas localizadas [más pequeñas]”, dijo Yadav.

Sugiere pensarlo así “imaginemos que tenemos una banda elástica y colocamos un montón de bandas elásticas más pequeñas alrededor y luego simplemente apretamos todo desde el exterior. Ese anillo central se comprimirá algunas pulgadas y formará una forma extraña con un cierto número de bordes. Eso es básicamente la física de lo que está sucediendo. Tenemos estas tormentas más pequeñas y básicamente están pellizcando las tormentas más grandes en la región polar y, dado que tienen que coexistir, de alguna manera tienen que encontrar un espacio para albergar básicamente cada sistema. Al hacer eso, terminan creando esta forma poligonal”. (Fuente: Harvard)

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