ESA/ATG medialab

En su largo camino hacia el Sol la sonda Solar Orbiter está a punto de atravesar la estela del cometa Atlas lo que permitirá tomar datos de su cola de iones y de la de polvo.

El cometa fue descubierto en diciembre y en abril se fragmentó en pedazos. La Agencia Espacial Europea estima que el cruce podría ocurrir entre el 31 de mayo y el 6 de junio.

NASA, ESA, D. Jewitt (UCLA), Q. Ye (University of Maryland); CC BY 4.0

El plan original de vuelo no preveía la captura de datos científicos pero ya que el atravesar las dos colas de un cometa es un evento raro en cualquier misión espacial, los expertos han trabajado para que los cuatro principales instrumentos de la sonda se enciendan durante el encuentro.

El director científico de ESA, Günther Hasinger, afirma que un encuentro inesperado como este da a la misión oportunidades y desafíos únicos: “Oportunidades como esta son parte de la aventura de la ciencia”.

Generalmente se habla de la cola de un cometa, cuando en realidad esta es doble. Una, formada de polvo, es prácticamente rectilínea y apunta siempre hacia afuera de forma radial alejándose del Sol. La otra está compuesta por iones y, aunque también apunta hacia el exterior, suele curvarse por la fuerza que sienten los iones del campo magnético interplanetario.

Algunas de las aportaciones que podría hacer el encuentro con Atlas incluyen las perturbaciones que genere el Sol en el campo magnético del cometa, el mecanismo que acelera las partículas supra termales o el efecto del viento solar en el aumento del campo magnético interplanetario.

La Solar Orbiter es una misión conjunta entre la ESA y la NASA que despegó en febrero y viajará hasta solo 42 millones de kilómetros del Sol para realizar observaciones sin precedentes, en especial de sus regiones polares, lo que permitirá estudiar e intentar predecir su comportamiento e influencia sobre la Tierra.

Con información de la agencia EFE.

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Las claves para entender la misión de la Solar Orbiter