La verdad sobre el esqueleto “alienígena” de Atacama
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Su hallazgo en 2003 generó una enorme intriga internacional: un pequeñísimo esqueleto momificado con una cabeza “alienígena” metido en una bolsa de cuero descubierto detrás de una iglesia, en el desierto chileno de Atacama.

Una década después se descartó la idea de que se tratara de un extraterrestre, pero fue hasta este 22 de marzo que un grupo de investigadores dio a conocer la verdad.

Tras analizar datos obtenidos de un informe genético completo, los expertos concluyeron que el esqueleto, apodado Ata, perteneció a una niña con varias mutaciones genéticas relacionadas con el enanismo, malformaciones y envejecimiento prematuro.

Previamente, el equipo determinó que los huesos parecían pertenecer a alguien con una edad comprendida entre los seis y ocho años, recuerda el estudio publicado en Genome Research. Pero este avanzado desgaste en los huesos era probablemente una consecuencia de sus malformaciones, no un reflejo de su edad real.

De hecho, según el texto, es probable que Ata no haya vivido mucho tiempo y pudo haber nacido prematuramente.

“Dado su tamaño y la gravedad de sus mutaciones, parece probable que (la niña) fuera producto de un parto prematuro”, agrega la investigación. Tampoco es un esqueleto antiguo, como apuntaban algunas hipótesis.

Los investigadores dicen que el esqueleto, que está increíblemente intacto, probablemente no tenga más de 40 años. “Ahora sabemos que es una niña”, agregó Garry Nolan, autor principal del estudio y profesor de microbiología e inmunología en la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford.

La infante, que medía unos 15 centímetros, tenía un extraño tórax con 10 pares de costillas, cuando lo normal son 12 pares.

A partir del ADN extraído de la médula ósea de los restos, los científicos hicieron un análisis del genoma completo que determinó que Ata era nativa de América del Sur, “con variaciones genéticas que la identificaban como procedente de la región andina habitada por los indígenas chilotes chilenos”, detalla el informe.

Múltiples mutaciones

La verdad sobre el esqueleto “alienígena” de Atacama
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Nolan explicó que “una cantidad relativamente pequeña de mutaciones en genes conocidos por su relación con el desarrollo óseo” fue hallada en genes vinculados con enanismo, escoliosis y malformaciones congénitas músculo-esqueléticas.

Algunas de estas mutaciones eran conocidas anteriormente por los científicos, otras no.

La forma en que la niña llegó a tener estas alteraciones sigue siendo un misterio, pero los investigadores sugirieron que la contaminación de una mina cercana podría ser la responsable.

“Si bien solo podemos especular sobre la causa de las múltiples mutaciones en el genoma de Ata, el espécimen fue encontrado en La Noria, uno de los muchos pueblos mineros de nitrato del desierto de Atacama abandonados, lo que sugiere como posible factor la exposición prenatal al nitrato, que daña el ADN“, dice el texto.

El descubrimiento podría algún día conducir al desarrollo de tratamientos para personas con problemas óseos, destacó Nolan. “Tal vez haya una manera de acelerar el crecimiento óseo en personas que lo necesitan o que tienen malos crecimientos”, afirmó. “Nunca se había visto nada similar. Y por ende, nadie había investigado la genética de esto”.

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