Cocoliztli: el ‘polizón’ europeo que derrotó a los aztecas

Hace casi 500 años, en 1545, muchos aztecas comenzaron a presentar una fiebre alta, dolores de cabeza y sangrado de ojos, boca y nariz. A los tres o cuatro días del inicio de estos síntomas, la mayoría murió. ¿Por qué? La causa fue descubierta hasta nuestros tiempos

Este 15 de enero, un grupo de científicos anunció que dio con el origen de la epidemia que quitó la vida a unas 15 millones de personas en México durante la conquista. De acuerdo con los expertos, se trató de una fiebre entérica (o tifoidea).

Cuando aprendemos sobre la llegada de los españoles al ‘Nuevo Mundo’, no solemos pensar en las bacterias y los virus ‘nuevos’ para los aztecas que arribaron al territorio mexicano desde Europa. Sin embargo, algunos historiadores han incluso afirmado que las epidemias ‘importadas’ pudieron producir la caída de la población azteca hasta en un 95%.

La viruela, el sarampión, las paperas y la gripe tuvieron un impacto brutal entre los nativos, sencillamente porque sus sistemas inmunes nunca habían lidiado con éstos antes. Probablemente la enfermedad que más les afectó fue la conocida como “cocoliztli” (pestilencia), que ahora sabemos que se trató en realidad de tifoidea.

¿Cómo descubrieron esto los especialistas? Gracias a una serie de análisis de ADN de los dientes de varias víctimas.

“El cocoliztli fue una de las muchas epidemias que afectaron México tras la llegada de los europeos y específicamente fue la segunda de las tres epidemias más devastadoras”, dijo Ashild Vagene, de la Universidad de Tubinga, en Alemania. Las conclusiones de este estudio fueron publicadas en la revista científica Nature Ecology & Evolution.

Este episodio es considerado una de las peores epidemias de la historia de la humanidad, por detrás de la peste negra que mató a 25 millones de personas en Europa occidental en el siglo XIV, es decir, casi la mitad de la población.

La “pestilencia” de 1545 que golpeó lo que es el México actual y parte de Guatemala tuvo lugar solamente dos décadas después de que una epidemia de viruela matara a entre 5 y 8 millones de personas, justamente después de la llegada de los españoles. 

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