Físicos del MIT y Harvard se acercan a la creación de lightsabers reales

Si tomas dos linternas en un espacio oscuro, las enciendes y haces que sus haces de luz se crucen, ¿qué sucede? ¿nada? Esto es porque los fotones que componen la energía luminosa no interactúan entre sí. Pero, ¿qué pasaría si lo hicieran? ¿si pudieran atraerse y repelerse entre sí como los átomos de la materia común —la luz es materia y onda a la vez—?

Científicos del MIT, la Universidad de Harvard y otros han demostrado que los fotones pueden interactuar, un logro que podría abrir el camino hacia el uso de fotones en la computación cuántica, si no en sables de luz.
Christine Daniloff / MIT

Una posible aplicación de esto, aunque de ciencia-ficción, es la creación de sables de luz. Otra, más viable, es la de encontrar dos haces de de luz para que se fusionen en una sola corriente luminosa.

Puede parecer que tal comportamiento requeriría de modificar o eliminar las reglas de la física pero, de hecho, un grupo de científicos del Massachusetts Institute of Technology (MIT) y de la Universidad de Harvard demostró que la interacción entre fotones es posible, un logro que podría abrirle camino al uso de estos en la computación cuántica o en la fabricación de lightsabers como los que aparecen en Star Wars.

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En 2013, el mismo equipo de físicos, liderado por Vladan Vuletic del MIT y Mikhail Lukin de Harvard, logró forzar a un par de fotones a interactuar, es decir, a actuar como si tuvieran masa. Este año lo hizo de nuevo pero, en esta ocasión, con un grupo de tres fotones, formando un tipo completamente nuevo de materia fotónica. 

¿Cómo lo lograron? De acuerdo con su investigación, publicada este 15 de febrero en la revista Science, los científicos pasaron un rayo láser muy débil a través de una nube densa de átomos de rubidio ultrafríos. Así, los fotones se unieron en pares y tríos, creando una suerte de sable de luz del tamaño de un átomo.

Todo esto sucede durante una millonésima de segundo pero, una vez que los fotones salen de la nube, permanecen unidos, y es este comportamiento el que podría ser utilizado en la computación cuántica para transmitir grandes cantidades de información a largas distancias y altas velocidades.

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